Taiwan Unicorn Appier setzt auf KI-basierte Software für digitales Marketing

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Gewordene Akademiker Yu Chih-han und Winnie Lee führte dazu, dass Appier Taiwans erstes börsennotiertes Einhorn wurde. Jetzt setzen sie auf die weltweite Nachfrage nach den KI-Erkenntnissen des Marketingunternehmens.


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s Yu Chih-han 2010 einen Platz auf einem Parkplatz in Boston gefunden hatte, wusste er, dass es einen besseren Weg gab. Jahre zuvor hatte der Informatikstudent für einen College-Wettbewerb eine KI-Software für ein selbstfahrendes Auto entworfen. „Damals hatte ich das Gefühl, dass wir KI nicht nur zu einer Sache in der Wissenschaft machen müssen, sondern für Unternehmen breiter verfügbar“, sagt Mitbegründer und CEO des SaaS-Unternehmens Appier, 43 Jahre alt.

Zusammen mit seiner Frau, COO Winnie Lee, haben sie genau das getan: Sie repräsentieren eine neue Generation von Tech-Talenten in Taiwan, die außerhalb der Hardware-Industrie der Insel erfolgreich sind. Das Paar verwandelte Appier in ein milliardenschweres Softwareunternehmen (die einzigen anderen, die in Taiwan den Einhorn-Status erreicht haben, sind der Elektroroller-Entwickler Gogoro und das Softwareunternehmen 91App). Ein Börsengang an der Tokioter Börse brachte im vergangenen Jahr 270 Millionen US-Dollar ein und bewertete das Unternehmen mit rund 1,4 Milliarden US-Dollar.

Jetzt haben Wirtschaftsführer weiteres Wachstum in den Vereinigten Staaten und neue Wege zur Erweiterung ihres Produktportfolios im Auge, sagt Yu, der mit Lee von ihrem Büro in Taipeh aus sprach. Das Unternehmen ist darauf spezialisiert, maschinelles Lernen und Big Data zu kombinieren, um im digitalen Marketing präsent zu sein, indem es KI verwendet, um das Kundenverhalten vorherzusagen und Nachrichten über Geräte hinweg zu personalisieren.



Die Finanzen des Unternehmens haben mit der wachsenden Nachfrage nach digitalen Marketingdiensten Schritt gehalten, die als hochwertiger Ansatz zur Verbesserung des Werbe-ROI und zur Reduzierung des Kundenumsatzes angepriesen werden. Der Umsatz stieg im Jahr 2021 gegenüber dem Vorjahr um 41 % auf 12,7 Milliarden Yen (111 Millionen US-Dollar) und markiert damit das zweite Wachstumsjahr in Folge. Der Betriebsverlust verringerte sich auf 1,1 Milliarden Yen und das Ebitda wurde mit 42 Millionen Yen zum ersten Mal positiv. Und es gibt ein enormes Potenzial für weiteres Wachstum: Der Markt für digitale Marketingsoftware erreichte 2021 ein Volumen von 57 Milliarden US-Dollar und soll laut dem US-Forscher Grand View Research in den nächsten zehn Jahren mit einer CAGR von 19 % wachsen.

Dennoch war es eine holprige Fahrt für die Anleger. Nach einem starken Start – die Aktien von Appier schlossen am ersten Handelstag im März letzten Jahres um 19 % – ist die Aktie im vergangenen Jahr um 43 % auf eine Marktkapitalisierung von 108 Milliarden Yen (am 8. April) gefallen, viel mehr als der Rückgang des Nikkei 225 Index um 8 % im selben Zeitraum. Yu führt den Rückgang auf sechsmonatige „Korrekturen“ zurück, während Brady Wang, ein in Taipei ansässiger Analyst des Handelsinformationsunternehmens Counterpoint Research, feststellt, dass Technologieaktien auf der ganzen Welt durch Schwankungen an den Finanzmärkten unter Druck stehen. Lee zuckt mit den Schultern. „Ob oder nicht [Appier] ein Einhorn ist, spielt keine Rolle“, sagte sie. Du solltest besser ein „Drache“ sein, fügt sie hinzu, denn „wenn Investoren in dich investieren, suchen sie nach einem Unternehmen, das ihnen Rendite bringt.“

Appier sei von Anfang an vorangekommen, sagte Wang. Er war einer der Pioniere des KI-Marketings in Asien und entwickelte, wie der Analyst eine begehrte Datenbank mit Verhaltensmustern nennt. Es ist wichtig, Unternehmen dabei zu helfen, neue Verkäufe zu erzielen, vorherzusagen, wie sich Kunden verhalten werden, und digitale Kampagnen mit relevanten Nachrichten und Kaufanreizen auf allen Geräten und mehreren Kanälen, einschließlich sozialer Medien und Apps, zu automatisieren. Die Umwandlung von Daten in Informationen ist wichtig, aber die Umsetzung dieser Informationen in Maßnahmen wird für die meisten Unternehmen von entscheidender Bedeutung sein, sagte Lee letztes Jahr in einem Medieninterview.

„Werbetreibende brauchen angesichts der Entfernung von Cookies dringend neue Möglichkeiten, ihre Werbung gezielt auszurichten“, sagt Wang, die jetzt zunehmend von Technologieprodukten blockiert werden. „Heutzutage verwenden Verbraucher oft verschiedene Geräte wie PCs, Smartphones und Tablets, um auf Informationen zuzugreifen. Viele Precision-Marketing-Unternehmen neigen jedoch dazu, nur ein Gerät zu scannen, sodass es nicht einfach ist, davon zu profitieren“, sagt er. Dieser Vorteil verschafft Appier eine Hebelwirkung in einem zunehmend überfüllten Markt, der KI nutzt, um Werbung zu generieren, die die Konkurrenz der Softwaregiganten Adobe und Salesforce einschließt.

Laut Yu erreicht die High-Tech-Software des Unternehmens täglich 15 Milliarden Benutzer auf fast 2 Milliarden Mobilgeräten in Asien, und die Technologie des Unternehmens generiert 51 Milliarden Vorhersagen pro Tag. Die größten Märkte sind Japan, Singapur und Taiwan mit einer Liste von 1.088 Kunden, darunter Carrefour und Google sowie Online-Reisebüros, Unternehmen für digitale Spiele und andere. Sein Wachstum spiegelt breitere Trends in der taiwanesischen Startup-Szene wider. Laut PwCs Business Survey 2021 machten Unternehmen für künstliche Intelligenz und Big Data im vergangenen Jahr fast 12 % aller Startups aus (Einzel- und Großhandel führten mit 22 %). Appier hatte 2019 nur 700 Kunden.



Appier begann vor 12 Jahren in Malden, Massachusetts, eine kurze Autofahrt von der Harvard University entfernt, wo Yu für seine Promotion in Informatik studierte. Er teilte sich eine Wohnung mit Lee (sie hatten sich einige Jahre zuvor in Stanford kennengelernt, als sie Master-Abschlüsse machten) und Joe Su, ebenfalls ein Informatikstudent in Harvard. Alle drei stammen aus Taiwan, sagt Lee, und seien von der amerikanischen Startup-Kultur inspiriert.

Unter der Leitung von Yu überlegte das Trio an ihrem Esstisch, wie man KI auf einen Massenmarkt bringen könnte. Sie hatten insgesamt neun Ideen und gründeten 2010 eine Spielefirma namens Plaxie, die KI verwendete, um einen Avatar zu steuern, wenn sich der Spieler abmeldete. Aber das Trio hatte Mühe, die Technologie von Plaxie zu monetarisieren. „Wir geben nicht so schnell auf“, erinnert sich Lee. Sie wandten sich dem digitalen Marketing und der Integration von KI in Big Data zu, um Unternehmen dabei zu helfen, ihre Kunden besser zu verstehen. Nach ihrem Abschluss kehrte Yu nach Taiwan zurück und gründete Appier im Jahr 2012, zusammen mit Su als Mitbegründerin und CTO und Lee, die gerade ihre Promotion abgeschlossen hatte. in Immunologie an der Washington University in St. Louis. Als Startkapital investiert jeder zwischen 100.000 und 150.000 US-Dollar seines eigenen Geldes in das Unternehmen.

Lee, 41, der sein Debüt auf machte Forbes Asien’s Power Businesswomen-Liste hat letztes Jahr zunächst „zufällige Dinge“ für Appier getan, einschließlich der Rekrutierung. Ihr Studium hatte nichts mit KI zu tun, aber sie fand eine Synergie. „Da ich aus einem Forschungsumfeld komme, in dem ich ständig neue Gene untersucht habe, habe ich die Fähigkeit, widerstandsfähig zu sein“, sagt sie. „Es ist in Ordnung, wenn deine Vermutung schief geht, denn das ist Teil des Experiments.“

Angetrieben von Risikokapital, das in den nächsten sieben Jahren aufgebracht wurde, expandierte Appier außerhalb Asiens und ging immer tiefer in die KI ein. Sequoia Capital India wurde 2014 sein erster Investor mit 6 Millionen US-Dollar, sagt Yu, und es war insbesondere die erste Investition des Fonds in Taiwan. Es folgten mehrere weitere Finanzierungsrunden, die unter anderem Unternehmen wie Jafco, SoftBank und UMC Capital anzogen. Insgesamt sammelte das Unternehmen nach seiner aggressiven Expansion dort vor seinem Börsengang in Japan 162 Millionen US-Dollar an Finanzmitteln. Es war das erste taiwanesische Unternehmen, das sich seit über 20 Jahren registrieren ließ.

Das Unternehmen ist darauf spezialisiert, maschinelles Lernen und Big Data zu kombinieren, um im digitalen Marketing präsent zu sein.

Die Kapitalerhöhung wurde genutzt, um neue Produkte zu entwickeln und in Talente zu investieren. Nahezu ein Fünftel der rund 570 Mitarbeiter sind im Vertrieb tätig, sagt Yu, und sie verbringen sechs Wochen bis sechs Monate damit, Kunden vorzustellen, einschließlich derjenigen, die Marketingbudgets verwalten. „All diese Entscheidungen und Stakeholder müssen erfüllt werden, um voranzukommen“, sagt er. Appier strebt an, den Umsatz in diesem Jahr um 38 % auf 17,5 Milliarden Yen zu steigern, während das Ebitda voraussichtlich um fast 1.270 % auf 575 Millionen Yen steigen wird. Das Unternehmen sieht eine höhere Nachfrage in den Vereinigten Staaten und plant auch dort Investitionen zur Vorbereitung von Servern und Inventarkapazitäten. Während die USA nur etwa 4 % zum Umsatz von Appier beitragen, haben sie in den letzten drei Quartalen ein Wachstum von 50 % gegenüber dem Vorquartal verzeichnet, sagte Yu.

Im vergangenen Mai erwarb das Unternehmen das in Taiwan ansässige Conversational Chatbox AI BotBonnie für einen nicht genannten Betrag nach dem Kauf des japanischen KI-Startups Emotion Intelligence im Jahr 2019 und des indischen Content-Marketing-Unternehmens QGraph ein Jahr zuvor. Dennoch betrachtet Yu Fusionen und Übernahmen nicht als Haupttreiber für zukünftige Geschäfte, sondern eher als Nutzung neuer Technologien, die die Fähigkeit des menschlichen Gehirns widerspiegeln, aus Erfahrungen zu lernen. „Wenn wir das erreichen können, dann denke ich [artificial] Intelligenz kann sich von selbst entwickeln“, sagt er. „Wir müssen nicht viel für verschiedene Aufgaben programmieren.“